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Transcript of Harper news conference

Globe and Mail Update

Moderator: Thanks for joining us, folks. Richard Brennan. I'm the president of the Gallery. And I'd like to thank the Prime Minister, Stephen Harper, for coming to the National Press Theatre today. He will be making an opening statement in French and in English and take about 26 minutes worth of questions. Prime Minister?

Rt. Hon. Stephen Harper: Great. Thank you very much. As Richard said, I will make a brief statement and we have a few minutes for questions.

Les conseils juridiques fédéraux ont examiné le nouvel affidavit de Karlheinz Schreiber au sujet de ses rapports avec Brian Mulroney, avant, pendant et après son mandat. Les nouvelles allégations contenues dans l'affidavit concernent une poursuite privée actuellement devant les tribunaux et ne concernent pas le gouvernement fédéral.

Même si ces nouvelles allégations ne sont ni prouvées ni contestées devant un tribunal, elles susciteront beaucoup de débat et d'intérêt. Par contre, deux questions débordent le cadre de l'intérêt privé des parties dans cette poursuite.

Premièrement, certaines de ces nouvelles allégations concernent l'ancien Premier ministre pendant la durée de son mandat. Et, deuxième, si elles sont fondées, ont-elles des répercussions sur le règlement intervenu en janvier 1997? Dans ces circonstances, j'annonce aujourd'hui que je nommerai une tierce partie indépendante et impartiale pour examiner la suite à donner aux nouvelles allégations faites sous serment par M. Schreiber.

Dans l'affidavit examiné par le gouvernement, j'étais surpris aussi d'apprendre que mon propre nom était mentionné. Dans l'affidavit, M. Schreiber prétend qu'il a donné à M. Mulroney une lettre qu'il était sensé me remettre en juillet 2006 au Lac-Harrington. Je tiens à préciser que ma famille et moi avons reçu l'ancien Premier ministre et sa famille au Lac-Harrington en août 2006 à notre invitation. Nous n'avons pas parlé des rapports de M. Mulroney avec M. Schreiber et M. Mulroney ne m'a pas présenté de lettre de M. Schreiber. En fait, M. Mulroney ne m'a jamais parlé au nom de M. Schreiber et ne m'a jamais présenté de document de M. Schreiber.

Je vous assure que nous donnerons rapidement suite à cette affaire. Nous commencerons par nommer une tierce partie indépendante aussitôt que la semaine prochaine.

Once again, federal lawyers have been reviewing the new affidavit sworn by Karlheinz Schreiber related to his dealings with Brian Mulroney before, during and after his time in office. The new allegations in the affidavit stem from a private lawsuit currently before the courts and do not involve the federal government.

Although these new allegations are unproven and untested in a court of law, they will be the subject of much public discussion and interest. There are, however, two issues which go beyond the private interests of the parties in the lawsuit.

First, some of these new allegations touch on the former prime minister's time in office. And, second, whether these allegations, if true, have any bearing on the settlement reached in January 1997.

Under these circumstances, I'm announcing today that I will be appointing an independent and impartial third party to review what course of actions may be appropriate given Mr. Schreiber's new sworn allegations.

In the government's review of the affidavit, I was also surprised to learn that my own name was mentioned. In the affidavit, Mr. Schreiber alleges he gave a letter to Mr. Mulroney which was intended to be shown to me at a meeting at Harrington Lake in July 2006. Let me just say my family and I did host the former prime minister and his family for a social occasion at Harrington Lake in August 2006 at our invitation. We did not discuss Mr. Mulroney's dealings with Mr. Schreiber during that visit nor did Mr. Mulroney present a letter from Mr. Schreiber. In fact, Mr. Mulroney has never spoken to me on behalf of Mr. Schreiber. Nor has he ever presented me with any documents for Mr. Schreiber.

I can assure you we will move quickly on this matter. We will begin by naming the independent third party as early as next week.

Moderator: Thank you, Prime Minister. Bruce Cheadle, Canadian Press.

Question: Prime Minister, without knowing what you were coming here for, that was precisely the question I was going to ask you about, having just read Mr. Schreiber's affidavit. You've made it clear that you did not discuss this with Mr. Mulroney. Can you tell us whether you asked for or received a briefing from Justice officials on the Airbus settlement?

Rt. Hon. Stephen Harper: I can tell you that when I took office I believe this had been briefly in the news and I did ask at the time to the clerk whether there were any files in this or any other matters that were still open and they said no.

Question: I take that (inaudible).

Rt. Hon. Stephen Harper:Yeah.

Moderator: Yves Malo, TVA.

Question: M. Harper, est-ce que le fait que M. Schreiber affirme que ces événements-là se sont produits quand M. Mulroney était Premier ministre, est-ce que c'est le genre d'information qui peut miner la confiance de la population envers la fonction?

Le très honorable Stephen Harper: Évidemment je fais ces actions aujourd'hui pour assurer la position du bureau du Premier ministre. C'est important qu'on a des faits. M. Schreiber a fait des allégations envers M. Mulroney pendant sa durée au bureau et je pense que c'est important de -- c'est important de voir comment nous devons répondre. Moi je ne suis pas certain. Nous avons ici seulement des allégations de M. Schreiber dans une poursuite privée, dans une poursuite privée entre ces deux parties. C'est notre seule évidence. C'est la raison pour laquelle j'ai l'intention de consulter une tierce partie pour recevoir une opinion de la façon appropriée de continuer. Je ne suis pas certain. Je ne suis pas certain comment on devrait poursuivre ces allégations mais je suis certain que le gouvernement doit agir et que le gouvernement ne peut pas décider seul.

Moderator: James Cudmore, CBC.

Question: Thank you, Prime Minister. Just regarding the third party, I'm wondering if you could go into a little bit more detail about who and how that might work and just before you get there, there have been calls in past from various people including I believe at one point your current Defence Minister for a public inquiry into this series of events. Is now not perhaps the time to proceed with that kind of fulsome look at these allegations?

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, the honest answer is I don't know. As I just said in French, we have serious allegations. I do think we have to put this in context. I don't have anything other than these allegations and the allegations do stem between a – from a – let's say a nasty litigation between Mr. Mulroney and Mr. Schreiber. But, nevertheless, they do impinge upon the office of Prime Minister.

I'm not sure how to proceed with them given that things are already before the courts. I'm not sure how or if these impact in any way upon a settlement between Mr. Mulroney and the previous government. That's why I think the appropriate thing to do is we've had our lawyers in the last few hours looking over these. I think they would tell you that they're not sure they can give me advice because, after all, the Government of Canada Department of Justice was a party to the previous settlement. So, you know, for that reason I think we do have to get an independent and impartial view on how to proceed.

And I'm just not sure what that is. I know that I don't feel qualified to make that judgment myself. We need to find someone I think and preferably quickly, we need to find someone who has expertise, who would be impartial and whose opinion would be respected. And that's what we'll be looking to do as quickly as we can.

Question: And just if you could expand a little bit on the mechanism of that process here, what kind of person would that be and how would they do that review?

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, I think I've said all I can say, that the person would have to be and be seen as impartial and obviously have the expertise to look at the various legal documents that are before us.

Moderator: Madeleine Blais-Morin.

Question: Ça fait plusieurs fois qu'on demande -- que les partis d'opposition entre autres demandent une enquête publique pour cette affaire-là à la suite de nouvelles allégations. Est-ce que le fait que vous soyez nommé personnellement dans l'affidavit de M. Karlheinz Schreiber, pensez-vous que ça peut avoir influencé votre décision de donner suite?

Le très honorable Stephen Harper: Je peux dire que nous avons des nouvelles allégations, des vraies allégations maintenant sous serment. C'est un nouveau développement. Et je pense qu'on doit répondre à ce développement. Moi je ne suis pas certain que l'existence d'une telle allégation dans une poursuite privée donne des raisons pour une enquête judiciaire, enquête publique et c'est la raison pour laquelle je cherche une tierce partie indépendante pour nous donner une opinion sur cette option, sur des autres options.

Question: Est-ce que le fait que vous soyez nommé ---

Le très honorable Stephen Harper: Et je dois mentionner encore que ces faits sont devant les tribunaux maintenant déjà.

Question: Et le fait que vous soyez nommé personnellement, est-ce que ça a influencé votre décision?

Le très honorable Stephen Harper: Non. Je pense que c'est intéressant mais M. Schreiber parle d'une réunion qui n'était -- dont il ne faisait pas partie. Et j'ai répondu à cette chose mais je pense pas que c'est important.

Moderator: Tonda McCharles, Toronto Star.

Question: Prime Minister, can I understand, have you then – are you restricting to a certain extent what this third party person can look at given that you mentioned earlier in your statement that you don't see this as touching or involving federal government activities per se but it seems – could you just amplify what you mean?

Rt. Hon. Stephen Harper: To be clear, what I said was that the case that is now before the courts, the private lawsuits between Mr. Mulroney and Mr. Schreiber that have given rise to these allegations, do not in and of themselves involve the federal government. The federal government is not a party one way or another to any of those lawsuits. But, as I said, since the allegation, the new allegation under oath does touch upon Mr. Mulroney's term in office I think it, you know, gives rise to something we have to respond to. I'm not sure how. I'm quite convinced that this government should not make that decision. That's why we've got to find somebody impartial to give us advice on how we should respond.

Question: Could you clarify then, is this third party person to give you a recommendation on the process to follow ahead and you are not ruling out a public inquiry at this stage or this person going to actually investigate the facts?

Rt. Hon. Stephen Harper: No, the latter was – the former was correct. The person will be asked to give us a recommendation on how to proceed, what the most appropriate venue and the most appropriate process is to proceed after reviewing all the documents - all the documents that are available. And these are the documents that are available to us as a government.

Question: You haven't ruled out then a public inquiry.

Rt. Hon. Stephen Harper: No, no.

Moderator: Hélène Buzzetti, Le Devoir.

Question: Oui. Monsieur le Premier ministre, plusieurs de mes collègues vous poseront des questions sur M. Schreiber. Donc je voudrais vous amener sur un sujet un peu différent. Les responsables de votre parti en ce moment organisent une rencontre d'information pour lundi avec Doug Finley pour discuter des états de financement douteux de votre parti politique aux dernières élections électorales -- de la campagne électorale, pardon. J'aimerais savoir d'une part qu'est-ce que M. Doug Finley dira aux journalistes que vous pouvez pas nous dire nettement à propos de cette fameuse méthode du in and out. Et, deuxièmement, pourquoi se fait-il que votre parti choisit les journalistes qui auront droit de participer à la séance d'information et ceux qui n'auront pas le droit de participer?

Le très honorable Stephen Harper:Moi, c'est évidemment une décision de M. Finley. Il est responsable pour les affaires électorales du parti. Mais, comme vous savez, notre position est claire. Nos pratiques sont respectueuses de la loi et nous allons -- nous avons toujours respecté la loi et nous allons continuer à respecter la loi.

Question: Mais est-ce que vous pouvez nous expliquer pourquoi certains journalistes n'auront pas droit de participer? Dans un esprit d'ouverture, pourquoi tout le monde ne serait pas in.

Le très honorable Stephen Harper: Ce n'est pas ma conférence de presse.

Moderator: Robert Fife, CTV.

Question: Prime Minister, can you narrow down the allegation that concerns the government? Is it the allegation that –which has been confirmed that Mr. Mulroney met with Karlheinz Schreiber while he was prime minister at Harrington Lake? And is it the second allegation as well that he was asked by Doucette to transfer money to what he claims is Mr. Mulroney's lawyer in Geneva? Are these the two things that concern you?

Rt. Hon. Stephen Harper: Bob, I'm not sure that I'm in a position to be the interpreter of the affidavits. I think you've obviously touched upon some things that are mentioned in the affidavit. I would simply urge you to read that thoroughly and I think you will see that the allegations do touch upon Mr. Mulroney's term of office which is why we believe that we have to – we can't ignore the allegation from the perspective that I think we always must protect the office of the Prime Minister.

Question: Can I ask you what effect will this have, having an independent arbiter, independent investigator, what effect will it have on Mr. Schreiber's extradition hearing because on next Thursday he could be removed from the country? If you're going to have this independent inquiry, would that mean that you would allow Mr. Schreiber to remain in the country so that he can provide testimony or whatever to whoever may be doing this inquiry?

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, the government has no intention of intervening in that case. I simply will be asking an independent third party to give us advice as to how we as a government should proceed in dealing with these particular allegations. And, you know, as I do have to say, put the allegations in context. They are allegations coming out of a private lawsuit between two individuals and that is the full extent of them.

Moderator: Hugo de Grandpré, La Presse.

Question: Monsieur le Premier ministre, vous avez une série d'avocats, énormément d'avocats au gouvernement. Je me demande pourquoi est-ce que vous avez eu besoin d'avoir recours à une tierce partie pour faire cette enquête-là et qu'est-ce que cette personne-là va devoir faire exactement? Ça va être quoi son mandat?

Le très honorable Stephen Harper: Cette personne va faire une révision des documents, des allégations, des considérations de la loi et le fait qu'il existe déjà une poursuite sur ces événements et cette personne va nous donner une opinion de la meilleure façon de poursuivre.

Question: Pourquoi ne pas avoir demandé un avocat interne, à vos équipes d'avocats à qui vous avez déjà demandé d'examiner?

Le très honorable Stephen Harper: Comme je viens de dire, une des considérations est que le gouvernement du Canada, l'ancien gouvernement mais le ministère de la Justice était -- a fait partie du règlement intervenu en janvier 1997. Et ce n'est pas évident pour moi ou pour eux qu'il peut nous donner une opinion tout à fait impartiale avec ces faits. Et c'est la raison pour laquelle nous avons besoin d'une opinion indépendante.

Moderator: Yes, could I get Peter Harris, please, Global.

Question: Prime Minister, just on a different topic, just wondering how the recent developments, especially today's development in Pakistan, do they change the government's position on what's happening over there? Do they change what you plan to do?

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, I think, as you know, if anything they've caused us to be more concerned. Minister Bernier has just issued a call for the Commonwealth to take action on Pakistan. As you know, we're coming up to a Commonwealth head of governments' meeting. Everything I think that Mr. Bernier said and that I've said in the past week is still true and even more true. We obviously continue to call upon the Pakistani government to restore the rule of law, to end the provisional constitutional orders and to release all political prisoners.

Question: Does that include Benazir Bhutto?

Rt. Hon. Stephen Harper: Obviously.

Moderator: Marc Godbout, Radio-Canada TV, please.

Question: M. Harper, le dollar a clôturé à 1.06 $, il y a ça quelques minutes. Qu'est-ce que vous comptez faire avec l'appel qu'a lancé M. Charest hier et dans le contexte actuel est-ce que la Banque du Canada devrait intervenir, envoyer un signal, et est-ce que votre gouvernement est prêt à aider le secteur manufacturier qui lance un cri d'alarme?

Le très honorable Stephen Harper: Comme je viens de dire plus tôt cette semaine, la politique monétaire est la responsabilité de la Banque du Canada. C'est clair. Nous comprenons les difficultés qu'un dollar qui augmente aussi rapidement que -- nous comprenons les problèmes que ça cause pour certains secteurs. Ce gouvernement a pris des mesures importantes dans l'ancien budget pour -- le dernier budget pour aider le secteur manufacturier. Nous allons et nous avons indiqué dans le discours du Trône qu'il reste de l'action à faire pour aider ce secteur.

Pour la réunion des premiers ministres, à cause des élections au printemps et d'autres raisons je n'étais pas capable de rallier tous les premiers ministres d'une rencontre. J'ai indiqué à M. Graham qui est le président du Conseil de la fédération qu'après les élections de l'automne le gouvernement est prêt d'avoir une réunion avec les premiers ministres provinciaux pour discuter l'avenir de l'économie canadienne. Et j'espère que nous aurons la possibilité de faire ça d'ici janvier.

Question: Mais à court terme, M. Harper, est-ce que votre gouvernement va aider le secteur manufacturier à court terme?

Le très honorable Stephen Harper: Ce gouvernement a déjà pris des mesures pour ce secteur. Nous avons déjà annoncé des incitatives pour des investissements capitaux dans ce secteur et c'est la demande principale du gouvernement lors du dernier budget et c'est une mesure et un budget accueilli par ce secteur.

Moderator: Keith Boag, CBC.

Question: Prime Minister, have you had a conversation with Mr. Mulroney about what you've decided to do and, if so -- you haven't. I just want to be clear, I know you've been asked this a couple of times already what the authority of the third party is. Will he have any special powers? Will he be able to compel people to bring forward documents? Will he be able to compel people to submit to interviews with him or will he be confined only to looking at documents which are within the government's control already?

Rt. Hon. Stephen Harper: This third party will be able to look at documents that are available. I presume that the individual may attempt to talk to certain individuals, I don't know. But it's simply to give a recommendation to a government. This is not an investigator. It will simply give us a recommendation on how to proceed, whether to have an investigation or not and, if so, what kind of investigation.

Question: No special power to compel for any reason.

Rt. Hon. Stephen Harper: No. No, it's not an investigation. It's simply a person to give the government a recommendation based on the facts. Obviously, as you know, this series of incidents, this affair has been the subject of all kinds of rumours and innuendo over the years, you know, and I think for that reason it's impossible, frankly, for the government to make an impartial judgment on how to proceed. I think equally impossible for our opposition to make that judgment. So that's why we're going to ask someone else to make a judgment on how to proceed. And there are complications, as I said, because this does flow from an existing court case and the matters here are before the courts.

If I can elaborate, Keith, on your question, no, I've not discussed this course of action with Mr. Mulroney. And I think it will be incumbent upon myself and also upon members of the government not to have dealings with Mr. Mulroney until this issue is resolved.

Moderator: Karine Fortin, La Presse canadienne.

Question: M. Harper, vous semblez dire que vous aimeriez recevoir la visite des premiers ministres des provinces à votre résidence. Mais avez-vous pensé les inviter pour un sommet un peu plus formel pour discuter de l'économie comme le demandait Jean Charest?

Le très honorable Stephen Harper: Moi je suis convaincu que les réunions les plus productives sont informelles mais le premier défi c'est d'assurer la présence de tous les premiers ministres dans une salle. Et jusqu'à maintenant ce n'était pas possible de -- les premiers ministres ont leur propre horaire et leurs voyages et leurs élections surtout cette année. Mais j'espère que nous aurons une réunion tôt parce qu'évidemment indépendant du nouveau du dollar c'est important que les partenaires de la fédération discutent comment nous pouvons travailler ensemble pour assurer la prospérité et les compétitivités de l'économie canadienne à long terme.

Question: Et aussi, Justice Canada a préparé un document, un briefing pour le gouvernement sur l'affaire Mulroney-Schreiber. Les ministres de la Justice, jusqu'à maintenant vos ministres de la Justice disent qu'ils ne l'ont pas vu. Est-ce que vous, vous les avez vus?

Le très honorable Stephen Harper: Je n'ai pas vu un tel document.

Moderator: Jim Bronskill, Canadian Press.

Question: Prime Minister, the Justice Department did briefly examine the possibility of reopening the settlement with Mr. Mulroney. Was that ever brought to the attention of your officials or others in the government after that time?

Rt. Hon. Stephen Harper: It was not brought to my attention.

Question: Is that a possibility that could flow from this?

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, as I said, I think there are two -- I think there are two questions involved in these allegations. One is obviously to make an assessment of the seriousness of the allegation as it impinges upon Mr. Mulroney's time in office. As you know, most of the dispute in fact concerns events after that but to the extent it concerns the time in office to obviously arrive at some kind of assessment of that and then the second would be whether if any of these allegations were true they would or would not have any impact upon that settlement. And so I think those are things on which a third party could give us an opinion, an opinion as to how we should proceed.

Moderator: Raymond Filion, TVA.

Question: M. Harper, il a le Sommet du millénaire qui est en cours à Montréal et ce matin l'actrice américaine Mia Farrow qui a parlé contre le Canada, qui a accusé le Canada d'abandonner les enfants du Darfour. Elle dit que le Canada est demeuré silencieux face au génocide là-bas. Qu'est-ce que vous répondez à cette accusation?

Le très honorable Stephen Harper: C'est tout à fait faux. Évidemment ce gouvernement a déclaré ses inquiétudes envers la situation au Darfour depuis longtemps, depuis l'existence de ce gouvernement, pendant la période de nos prédécesseurs et notre gouvernement. Et nous avons -- nous sommes un des plus grands donateurs des fonds pour l'aide au Darfour. Nous sommes -- nous donne de l'aide technique à la mission de l'Union africaine et récemment j'ai discuté la nécessité d'assurer la présence d'une force mélangée de l'Union africaine et l'ONU avec le secrétaire général de l'ONU. C'est une grande préoccupation de ce gouvernement.

Question: Selon vous, le Canada fait déjà tout ce qu'il peut faire?

Le très honorable Stephen Harper:Franchement est-ce que le monde fait tout ce qu'il peut faire? Je ne suis pas certain. Mais nous travaillons avec nos alliés pour aider la population et pour améliorer la situation. Mais évidemment ce n'est pas une situation, une situation simple. C'est une situation qui cause des problèmes même pour nos alliés beaucoup plus puissants que nous. Mais nous travaillons avec la communauté internationale pour améliorer la situation et c'est une crise sérieuse.

Moderator: One quick question. Juliet O'Neil, CanWest.

Question: Sir, is this in part designed to head off a parliamentary committee inquiry into those dealings? It has been suggested that the Ethics Committee tackle I believe.

Rt. Hon. Stephen Harper: Well, you know, I think in a minority parliament a committee will study whatever it wants to study. What I can tell the committee is that the individual who we appoint who will give us their analysis and their advice that we will make that person available to any parliamentary committee that happens to be looking into this manner -- matter.

Question: And can I ask one quick follow-up to clarify that a potential ultimate outcome of what you're doing is that Mr. Mulroney may be asked to repay the settlement?

Rt. Hon. Stephen Harper: What the outcome of this particular step will be, will be to give the government advice on how best to proceed with dealing with these allegations whether an inquiry is needed or is required or is the best route or a feasible route forward and, if so, what kind of inquiry? I think it would be very, very premature to jump to conclusions about what such an individual would recommend.

Moderator: Thank you, Prime Minister.

Rt. Hon. Stephen Harper: Great. Thank you very much, everyone. Have a good weekend.

Moderator: You too.

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